O que foi e como funcionou o padrão-ouro

O padrão-ouro foi um compromisso dos países participantes de fixar os preços de suas moedas domésticas em termos de uma determinada quantidade desta commodity. Ao longo de sua vigência, o dinheiro nacional e outras formas de dinheiro (depósitos bancários e notas) eram livremente convertidos em ouro a um preço fixo.

A Inglaterra, por exemplo, adotou um padrão-ouro de fato em 1717 depois que o mestre da Casa da Moeda, Sir Isaac Newton, supervalorizou o Guinéu em termos de prata. Já os Estados Unidos, embora formalmente em um bimetálico (ouro e prata) padrão, mudou para ouro na prática em 1834 e legalmente em 1900, quando o Congresso aprovou a Lei do Padrão de Ouro. Em 1834, os Estados Unidos fixaram o preço do ouro em 20,67 dólares a onça, que permaneceu neste patamar até 1933.

Outros países importantes aderiram ao padrão-ouro na década de 1870. O período de 1880 a 1914 é conhecido como o padrão-ouro clássico. Durante esse tempo, a maioria dos países aderiu (em vários graus) ao ouro. Foi também um momento de crescimento econômico sem precedentes, com o comércio relativamente livre de bens, trabalho e capital.

O fim do padrão-ouro

O padrão-ouro quebrou durante a Primeira Guerra Mundial, quando os principais beligerantes recorreram ao financiamento inflacionário. Posteriormente, foi brevemente reinstaurado entre 1925 a 1931 como o Gold Exchange Standard. Segundo esse padrão, os países poderiam ter ouro, dólares ou libras como reservas, exceto os Estados Unidos e o Reino Unido, que mantinham reservas apenas em ouro. Esta versão quebrou em 1931 após a saída da Grã-Bretanha do ouro em face de enormes saídas de ouro e capital.

Em 1933, o presidente dos Estados Unidos Franklin D. Roosevelt nacionalizou o ouro de propriedade de cidadãos privados e revogou os contratos em que o pagamento era atrelado ao ouro. Entre 1946 e 1971, os países operaram sob o sistema de Bretton Woods, acordado por 43 países, mas que abriu as portas para expansão monetária.

Sob esta modificação adicional do padrão-ouro, a maioria dos países liquidou seus saldos internacionais em dólares americanos, mas o governo dos EUA prometeu resgatar as participações de outros bancos centrais em dólares por ouro a uma taxa fixa de 35 dólares por onça.

Contudo, os persistentes déficits da balança de pagamentos dos Estados Unidos reduziram de forma constante as reservas de ouro do país, reduzindo a confiança na capacidade de resgate da moeda em ouro. Finalmente, em 15 de agosto de 1971, o presidente Richard M. Nixon anunciou que os Estados Unidos não mais trocariam moeda por ouro. Essa foi a etapa final para abandonar o padrão-ouro.

A insatisfação generalizada com a alta inflação ao final dos anos 1970 e início dos anos 1980 trouxe um interesse renovado pelo padrão-ouro. Embora esse interesse não seja forte tão forte politicamente atualmente, ele parece aumentar toda vez que a inflação nos Estados Unidos sobe. Isso faz sentido: quaisquer outros problemas que houvesse com o padrão-ouro, a inflação persistente não era um deles. Entre 1880 e 1914, o período em que os Estados Unidos estavam no “padrão-ouro clássico”, a inflação média foi de apenas 0,1% ao ano.

Como funcionava o padrão-ouro

O padrão-ouro foi um padrão doméstico que regulava a quantidade e a taxa de crescimento da oferta monetária de um país. Como a nova produção de ouro acrescentaria apenas uma pequena fração ao estoque acumulado, e como as autoridades garantiam a conversibilidade do ouro em moeda que não fosse de ouro, o padrão-ouro assegurava que a oferta monetária e, portanto, o nível de preços, não variassem muito. Mas aumentos periódicos no estoque de ouro do mundo, como as descobertas de ouro na Austrália e na Califórnia por volta de 1850, tornaram os níveis de preços muito instáveis ​​no curto prazo.

O padrão-ouro também era um padrão internacional que determinava o valor da moeda de um país em termos de moedas de outros países. Como os adeptos do padrão mantinham um preço fixo para o ouro, as taxas de câmbio entre as moedas atreladas ao ouro eram necessariamente fixas.

Como as taxas de câmbio eram fixas, o padrão-ouro fazia com que os níveis de preços em todo o mundo se movessem juntos. Esse movimento ocorreu principalmente por meio de um processo de ajuste automático do balanço de pagamentos denominado mecanismo de fluxo de preço-espécie.

Aqui está como o mecanismo funcionou:

Suponha que uma inovação tecnológica gerasse um crescimento econômico real mais rápido nos Estados Unidos. Como a oferta de dinheiro (ouro) era essencialmente fixa no curto prazo, os preços caiam. Os preços das exportações dos EUA caíram em relação aos preços das importações. Isso fez com que os britânicos exigissem mais exportações dos norte-americanos, com os americanos exigindo menos importações. Um superávit da balança de pagamentos dos EUA foi criado, fazendo com que o ouro (espécie) fluísse do Reino Unido para os Estados Unidos.

O influxo de ouro aumentou a oferta de moeda dos EUA, revertendo a queda inicial dos preços. No Reino Unido, a saída de ouro reduziu a oferta de moeda e, portanto, baixou o nível de preços. O resultado líquido foram preços equilibrados entre os países.

A taxa de câmbio fixa também causou choques monetários e não monetários (reais) a serem transmitidos via fluxos de ouro e capital entre os países. Portanto, um choque em um país afetou a oferta de moeda doméstica, as despesas, o nível de preços e a renda real de outro país.

Reservas e descoberta de ouro

A descoberta de ouro na Califórnia em 1848 é um exemplo de choque monetário. O ouro recém-produzido aumentou a oferta de moeda dos EUA, que então aumentou os gastos internos, a renda nominal e, em última análise, o nível de preços. O aumento do nível de preços internos tornou as exportações dos EUA mais caras, causando um déficit na balança de pagamentos do país. Já para os parceiros comerciais dos EUA, as mesmas forças produziram necessariamente um superávit da balança comercial.

O déficit comercial dos norte-americanos foi financiado por uma saída de ouro (espécie) para seus parceiros comerciais, reduzindo o estoque monetário de ouro nos Estados Unidos. Nos parceiros comerciais, a oferta de moeda aumentou, elevando os gastos internos, as rendas nominais e, em última instância, o nível de preços. Dependendo da participação relativa do estoque de ouro monetário dos EUA no total mundial, os preços e a renda mundiais aumentaram. Embora o efeito inicial da descoberta de ouro tenha sido o aumento da produção real (porque os salários e os preços não aumentaram imediatamente), por fim o efeito total foi apenas no nível de preços.

Para o padrão-ouro funcionar totalmente, os bancos centrais, onde existiam, deveriam jogar de acordo com as “regras do jogo”. Em outras palavras, eles deveriam aumentar suas taxas de desconto — a taxa de juros pela qual o banco central empresta dinheiro aos bancos membros — para acelerar a entrada de ouro e reduzir suas taxas de desconto para facilitar a saída de ouro. Assim, se um país estava com um déficit na balança de pagamentos, as regras do jogo exigiam que ele permitisse uma saída de ouro até que a razão de seu nível de preço com o de seus principais parceiros comerciais fosse restaurada à taxa de câmbio nominal.

O exemplo de comportamento do banco central foi o Banco da Inglaterra, que obedeceu às regras durante grande parte do período entre 1870 e 1914. Sempre que a Grã-Bretanha enfrentava um déficit na balança de pagamentos e o Banco da Inglaterra via suas reservas de ouro diminuindo, aumentando sua “taxa bancária” (taxa de desconto).

Ao fazer com que outras taxas de juros no Reino Unido também subissem, o aumento na taxa bancária deveria causar uma redução nos estoques e outras despesas de investimento. Essas reduções causariam então uma redução nos gastos domésticos gerais e uma queda no nível de preços. Ao mesmo tempo, o aumento da taxa bancária impediria qualquer saída de capital de curto prazo e atrairia fundos de curto prazo do exterior.

A maioria dos outros países no padrão-ouro — notadamente França e Bélgica — não seguia as regras do jogo. Eles nunca permitiram que as taxas de juros subissem o suficiente para diminuir o nível de preços internos. Além disso, muitos países frequentemente infringiam as regras ao “esterilizar” — protegendo a oferta de moeda doméstica do desequilíbrio externo com a compra ou venda de títulos domésticos. Se, por exemplo, o banco central da França desejasse evitar que um influxo de ouro aumentasse a oferta de moeda do país, ele venderia títulos por ouro, reduzindo assim a quantidade de ouro em circulação.

No entanto, as violações das regras por parte dos banqueiros centrais devem ser colocadas em perspectiva. Embora as taxas de câmbio nos principais países frequentemente se desviassem do par, os governos raramente desvalorizavam suas moedas ou manipulavam de outra forma o padrão-ouro para apoiar a atividade econômica doméstica.

A suspensão da conversibilidade na Inglaterra (entre 1797-1821 e 1914-1925) e nos Estados Unidos (1862-1879) ocorreu em emergências de guerra. Mas, conforme prometido, a conversibilidade na paridade original foi retomada depois que a emergência passou. À época, essas retomadas fortaleceram a credibilidade da regra do padrão-ouro.

Desempenho do padrão-ouro

Conforme mencionado, a grande virtude do padrão-ouro era garantir a estabilidade de preços no longo prazo. Compare a taxa de inflação média anual acima mencionada de 0,1% entre 1880 e 1914 com a média de 4,1% entre 1946 e 2003. A razão para excluir o período de 1914 a 1946 é que não foi um período do padrão-ouro clássico, nem um período durante o qual os governos compreenderam como administrar a política monetária.

Mas, como as economias sob o padrão-ouro eram tão vulneráveis ​​a choques reais e monetários, os preços eram altamente instáveis ​​no curto prazo. Uma medida da instabilidade de preços de curto prazo é o coeficiente de variação — a razão entre o desvio padrão das variações percentuais anuais no nível de preços e a variação percentual anual média.

Quanto mais alto for o coeficiente de variação, maior será a instabilidade de curto prazo. Para os Estados Unidos entre 1879 e 1913, o coeficiente foi de 17,0, o que é bastante alto. Entre 1946 e 1990, era de apenas 0,88.

Na década mais volátil do padrão-ouro, 1894-1904, a taxa média de inflação foi de 0,36 e o ​​desvio padrão foi de 2,1, o que dá um coeficiente de variação de 5,8; na década mais volátil do período mais recente, 1946-1956, a taxa média de inflação foi de 4,0, o desvio padrão foi de 5,7 e o coeficiente de variação foi de 1,42.

Além disso, como o padrão-ouro dá ao governo muito pouca margem de manobra para usar a política monetária, as economias com o padrão-ouro são menos capazes de evitar ou compensar choques monetários ou reais. O produto real, portanto, é mais variável sob o padrão-ouro. O coeficiente de variação do produto real foi de 3,5 entre 1879 e 1913, e de apenas 0,4 entre 1946 e 2003. Não por acaso, como o governo não podia ter arbítrio sobre a política monetária, o desemprego tendia a ser maior durante os anos do padrão-ouro. A média foi de 6,8% nos Estados Unidos entre 1879 e 1913 e 5,9% entre 1946 e 2003.

Finalmente, qualquer consideração dos prós e contras do padrão-ouro deve incluir um grande ponto negativo: o custo dos recursos para a produção de ouro. O economista Milton Friedman estimou o custo de manutenção de um padrão integral de moedas de ouro para os Estados Unidos em 1960 em mais de 2,5% do PIB. Em 2005, esse custo seria de cerca de 300 bilhões de dólares anualmente.

Considerações finais

Embora os últimos vestígios do padrão-ouro tenham desaparecido em 1971, seu apelo ainda é forte. Aqueles que se opõem a conceder poderes discricionários ao Banco Central são atraídos pela simplicidade de sua regra básica. Outros o veem como uma âncora eficaz para o nível de preços mundial. Outros ainda olham para trás com saudade, para a fixidez das taxas de câmbio.

Apesar de seu apelo, no entanto, muitas das condições que tornaram o padrão-ouro tão bem-sucedido desapareceram em 1914. Em particular, a importância que os governos atribuem ao pleno emprego e a estímulos artificiais e políticas monetárias acomodatícias, significa que é improvável que eles mantenham o vínculo do padrão-ouro e seu corolário, por muito tempo. O objetivo primordial da política econômica é administrar a estabilidade de preços.

A retomada de um padrão-ouro representaria um ataque ao intervencionismo estatal. Mas, diante das dificuldades disso ocorrer, a estratégia da teoria das bandeiras indica que as criptomoedas e o Bitcoin são o futuro do dinheiro.

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