Como o Império Romano destruiu a própria economia

Em 449 a.C., o Império Romano aprovou a Lei das Doze Tábuas, regulamentando grande parte da vida comercial, social e familiar. Algumas dessas leis eram razoáveis e consistentes com uma economia de contrato e comércio; outros prescreveram punições horríveis e atribuíram poderes e privilégios cruéis dados a alguns.

Outros regulamentos fixaram uma taxa máxima de juros sobre empréstimos de aproximadamente 8%. O governo romano também tinha o hábito de perdoar periodicamente todos os juros devidos à sociedade; ou seja, liberou legalmente os devedores privados de terem de pagar os juros devidos aos credores privados.

Controle de preços

O governo romano também estabeleceu controles de preços para o trigo. No século IV a.C., o governo romano comprava grãos durante os períodos de escassez e os vendia a um preço fixado muito abaixo do preço de mercado. Em 58 a.C., isso foi melhorado; o governo deu grãos aos cidadãos de Roma a preço zero, ou seja, de graça.

O resultado foi inevitável: os fazendeiros deixaram a terra e migraram para Roma; isso, é claro, só piorou o problema, já que com menos agricultores nas terras dos territórios ao redor de Roma, menos grãos do que antes estavam sendo cultivados e levados ao mercado. Além disso, os senhores estavam libertando seus escravos e colocando o fardo financeiro de alimentá-los sobre o Império Romano a preço zero.

Em 45 a.C., Júlio César descobriu que quase um terço dos cidadãos romanos recebia seu suprimento de grãos gratuitamente do Estado.

Para fazer frente ao custo financeiro desse suprimento de trigo, o governo romano recorreu à desvalorização da moeda, ou seja, à inflação. Fixação de preços de grãos, escassez de oferta, problemas orçamentários crescentes para o governo romano, degradação monetária e o agravamento da inflação de preços resultante foram uma ocorrência contínua durante longos períodos da história romana.

Gastos, inflação e controles econômicos sob Diocleciano

O episódio mais famoso de controle de preços na história romana foi durante o reinado do imperador Diocleciano (244-312 d.C.). Ele assumiu o trono em Roma em 284 d.C. Quase imediatamente, Diocleciano começou a realizar projetos de gastos governamentais enormes e financeiramente caros.

Houve um aumento maciço nas forças armadas e nos gastos militares; um grande projeto de construção foi iniciado na forma de uma nova capital planejada para o Império Romano na Ásia Menor (atual Turquia) na cidade de Nicomédia; ele expandiu muito a burocracia romana; e instituiu o trabalho forçado para a conclusão de seus projetos de obras públicas.

Para financiar todas essas atividades do governo, Diocleciano aumentou drasticamente os impostos de todos os segmentos da população romana. Isso resultou nos desincentivos esperados contra o trabalho, a produção, a poupança e o investimento, que há muito tempo são vistos como consequências de altos níveis e taxas de tributação. Isso resultou em um declínio no comércio e também no comércio.

Quando a tributação não gerou mais receita suficiente para financiar todas essas atividades, o imperador Diocleciano recorreu à desvalorização da moeda. As moedas de ouro e prata teriam seu teor de metal reduzido e reemitido pelo governo com a alegação de que seu valor metálico era o mesmo de antes. O governo aprovou leis de curso legal exigindo que os cidadãos romanos e súditos em todo o Império aceitassem essas moedas degradadas com o valor mais alto estampado em cada uma das faces da moeda.

O resultado disso também era inevitável. Como, em termos de ouro e prata reais nelas contidos, essas moedas com curso legal tinham um valor inferior, os comerciantes só as aceitariam com desconto. Ou seja, eles logo foram desvalorizados no mercado. As pessoas começaram a acumular todas as moedas de ouro e prata que ainda continham o maior conteúdo de ouro e prata e usando as moedas degradadas no mercado.

Isso, é claro, significava que cada uma das moedas adulteradas compraria apenas uma quantidade menor de mercadorias no mercado do que antes; ou expresso de outra forma, mais dessas moedas degradadas agora tinham que ser dadas em troca da mesma quantidade de mercadorias de antes. A inflação de preços tornou-se cada vez pior à medida que o imperador emitia mais e mais dessas formas de dinheiro cada vez mais inúteis.

Diocleciano também instituiu um imposto em espécie; isto é, o governo romano não aceitaria seu próprio dinheiro desvalorizado e sem valor como pagamento de impostos devidos. Como os contribuintes romanos tinham de pagar suas contas em bens reais, isso imobilizou toda a população. Muitos agora estavam vinculados à terra ou a uma determinada ocupação, de forma a se assegurar de que haviam produzido os produtos que o governo exigia como devidos no momento da cobrança dos impostos. Uma estrutura econômica cada vez mais rígida, portanto, foi imposta a toda a economia romana.

O Édito de Diocleciano tornou tudo pior

Mas o pior ainda estava por vir. Em 301 d.C., o famoso Édito de Diocleciano foi aprovado. O imperador fixou os preços dos grãos, carne, ovos, roupas e outros artigos vendidos no mercado. Ele também fixou os salários dos empregados na produção desses bens. A pena imposta pela violação desses controles de preços e salários, ou seja, para qualquer pessoa flagrada vendendo qualquer uma dessas mercadorias a preços e salários superiores aos prescritos, era a morte.

Percebendo que, uma vez que esses controles fossem anunciados, muitos agricultores e fabricantes perderiam todo o incentivo para trazer suas mercadorias ao mercado a preços definidos muito abaixo do que os comerciantes considerariam valores justos de mercado, Diocleciano também prescreveu no Édito que todos aqueles que fossem considerados “Acumular” mercadorias fora do mercado seria severamente punido; seus bens seriam confiscados e eles seriam condenados à morte.

Nas partes gregas do Império Romano, os arqueólogos encontraram as tabelas de preços listando os preços impostos pelo governo. Eles listam mais de 1.000 preços e salários individuais estabelecidos pela lei e quais deveriam ser os preços e salários permitidos para cada uma das mercadorias, bens e serviços de mão-de-obra.

Um romano desse período chamado Lactanius escreveu nessa época que Diocleciano

(…) em seguida, decidiu regular os preços de todas as coisas vendáveis. Muito sangue foi derramado sobre contas muito leves e insignificantes; e as pessoas não trouxeram mais provisões para o mercado, uma vez que não podiam obter um preço razoável por elas e isso aumentou tanto a escassez [a escassez] que, finalmente, depois que muitos morreram por ela, a lei foi posta de lado.

As consequências e lições da política econômica romana

Roland Kent, um historiador econômico deste período, resumiu as consequências do Édito de Diocleciano da seguinte maneira:

(…) Os limites de preços fixados no Edital não foram observados pelos comerciantes, apesar da pena de morte prevista no estatuto para sua violação; potenciais compradores descobrindo que os preços estavam acima do limite legal, formaram turbas e destruíram os estabelecimentos dos comerciantes infratores, matando acidentalmente os comerciantes, embora as mercadorias tivessem, afinal, um valor insignificante; os comerciantes acumulavam suas mercadorias para o dia em que as restrições deveriam ser removidas, e a resultante escassez de mercadorias realmente oferecidas à venda causou um aumento ainda maior nos preços, de modo que o comércio realizado foi a preços ilegais, portanto, realizado clandestinamente.


Os efeitos econômicos foram tão desastrosos para a economia romana que quatro anos depois de colocar o Édito em lei, Diocleciano abdicou, alegando “saúde precária” — um eufemismo ao longo da história que reflete que se o líder político não renunciar ao poder, outros o removerão, muitas vezes por meio de assassinato. E embora o Édito nunca tenha sido formalmente revogado, logo se tornou letra morta logo após Diocleciano deixar o trono.

Michael Ivanovich Rostovtzeff, um importante historiador da economia da Roma Antiga, ofereceu este resumo em sua História Social e Econômica do Império Romano (1926):

O mesmo expediente [um sistema de controle de preços e salários] foi muitas vezes tentado antes dele [Diocleciano] e muitas vezes foi tentado depois dele. Como medida temporária em um momento crítico, pode ser de alguma utilidade. Como medida geral destinada a durar, certamente causaria grande dano e causaria terrível derramamento de sangue, sem trazer nenhum alívio. Diocleciano compartilhou a crença perniciosa do mundo antigo na onipotência do estado, uma crença que muitos teóricos modernos continuam a compartilhar com ele e com ele.

A queda do Império Romano

Finalmente, como, mais uma vez, Ludwig von Mises concluiu, o Império Romano começou a enfraquecer e decair porque faltou as ideias e ideologia que são necessárias para construir e salvaguardar uma sociedade livre e próspera: uma filosofia de direitos individuais e mercados livres. Conforme Mises encerrou suas próprias reflexões sobre as civilizações do mundo antigo:

A maravilhosa civilização da antiguidade pereceu porque não ajustou seu código moral e seu sistema legal às exigências da economia de mercado. Uma ordem social está condenada se as ações que seu funcionamento normal exige são rejeitadas pelos padrões de moralidade, são declaradas ilegais pelas leis do país e são processadas como criminosas pelos tribunais e pela polícia. O Império Romano se desintegrou porque carecia do espírito do liberalismo [clássico] e da livre iniciativa. A política de intervencionismo e seu corolário político, o princípio do Fuhrer [líder, em alemão], decompôs o poderoso império, pois eles necessariamente sempre desintegrarão e destruirão qualquer entidade social.

, ,

Richard M. Ebeling

Por:

Professor de Ética e Livre Iniciativa no The Citadel e Ex-presidente da Foundation for Economic Education.

Relacionados

BitPreço
Settee