Como o Ever Given demonstra o problema das barreiras comerciais

Existe um ditado que diz: você só dá valor ao que tem quando perde. Isso provou-se verdade para o papel higiênico e para o álcool em gel em 2020, e no mês passado, com o “engarrafamento” no Canal de Suez.

Em março, o transporte marítimo global passou por uma grande interrupção depois que um enorme navio de carga chamado Ever Given encalhou no canal, bloqueando o tráfego em ambas as direções. O navio foi desviado do curso por ventos fortes no dia 23 e ficou tão preso que levou seis dias para poder ser reflutuado e limpo.

O Canal de Suez é um grande gargalo para o comércio mundial, conectando o Mar Mediterrâneo ao Oceano Índico. Normalmente, esse caminho é percorrido por 50 navios/dia, transportando cerca de 400 milhões de dólares em mercadorias por hora. No geral, cerca de 12% do comércio global usa o canal, então, é fácil ver por que esse bloqueio foi tão grave.

A ruptura chocou a cadeia de abastecimento global, causando escassez e atrasos em muitos bens de consumo. Inclusive, o preço do petróleo também flutuou devido ao bloqueio, impactando os preços de combustíveis em todo o mundo.

As barreiras comerciais vêm em muitas formas

O choque da cadeia de suprimentos é um lembrete gritante de quão interconectada está a economia global. Na verdade, de gasolina a roupas e telefones, quase tudo que usamos vem de diferentes partes do mundo. A vasta complexidade da economia global foi talvez melhor descrita por Leonard Read em seu famoso ensaio Eu, o Lápis.

Nele, Read nos desafia a imaginar todos os materiais necessários para fazer um lápis simples e todos os lugares de onde eles vêm: cedro do Oregon, grafite do Sri Lanka, borracha da Indonésia etc. Na prática, o comércio é realmente um fenômeno milagroso e tem sido um fator primordial na prosperidade moderna.

Dito isso, o enorme benefício que o comércio traz significa que as barreiras comerciais podem causar problemas também muito significativos. E o bloqueio do Canal de Suez deve ser recebido como um alerta quanto a isso.

Como o protecionismo é criado

As barreiras comerciais geralmente não assumem a forma de um navio enorme. Com muito mais frequência, elas assumem a forma de restrições comerciais impostas por governos, como tarifas, sanções e embargos.

Nos Estados Unidos, por exemplo, as tarifas sobre o açúcar foram estabelecidas para proteger os produtores domésticos de açúcar. Como relata o Cato Institute:

Uma quantidade limitada de açúcar bruto e refinado… pode ser importada com isenção de impostos por meio de programas de preferência, ou à taxa de 0,625 centavos de dólar por libra.

Qualquer açúcar importado além da cota, entretanto, está sujeito a uma tarifa de 15,36 centavos de dólar por libra para açúcar de cana bruto e 16,21 centavos para açúcar refinado. Para colocar isso em contexto, o preço mundial do açúcar refinado em 2017 geralmente oscilou entre 17 centavos e 25 centavos por libra.

Portanto, dependendo do preço, a alíquota de imposto associada à importação de açúcar extra pode variar de 65% a 95%.

E isso é apenas arranhar a superfície. Nos Estados Unidos também há uma tarifa sobre clipes de papel fabricados na China (sim, clipes de papel) de 127% para proteger os fabricantes de clipes de papel americanos.

O atum enlatado do Equador também tem uma tarifa de 35%, os tênis de outros países têm uma tarifa de 20%, as importações de tabaco são tributadas… e por ai vai.

Todo um conjunto de indústrias tem essas restrições à importação, e todas servem para proteger os produtores domésticos, mas apenas às custas dos consumidores domésticos, que devem pagar preços mais altos como resultado.

Rent-seeking

Infelizmente, uma vez que esses grupos de interesses especiais tendem a ser bastante inflexíveis quanto à manutenção desses quase monopólios, as tarifas que os protegem tendem a ser muito arraigadas, assim como o Ever Given foi.

Mas, ao contrário do navio de carga, essas barreiras comerciais são amplamente invisíveis. E, por esse motivo, não vemos seus efeitos prejudiciais como deveríamos.

Essa dicotomia, realmente, é o que torna essa história tão fascinante.

Aqui, tivemos uma representação visual nítida de uma barreira ao comércio na forma de um navio de carga. Imagens de seu casco em forma de parede maciça foram transmitidas para o mundo, e todos nós naturalmente o consideramos como um impedimento ao processo que nos traz riqueza.

No entanto, enquanto as tripulações trabalhavam incansavelmente para liberar o navio, as tarifas que, ao longo do tempo, sem dúvida obstruíram o comércio em um grau muito maior, quase não foram consideradas. Seu impacto simplesmente não foi visual o suficiente para garantir a atenção do mundo.

E a maior ironia é que os governos do mundo saíram e sublinharam a necessidade de limpar a barreira física, aparentemente alheios ao fato de que rotineiramente dobram suas próprias barreiras legislativas ao comércio que atrapalham muito mais do que o navio jamais poderia.

O impacto das barreiras comerciais

Henry Hazlitt usa a analogia de uma parede para discutir as barreiras comerciais em seu livro atemporal Economia em Uma Única Lição. “Pois a construção de paredes tarifárias tem o mesmo efeito que a construção de paredes reais”, escreve Hazlitt. Aqui, é claro, nossa analogia é com um navio, mas a questão é praticamente a mesma.

Assim, Hazlitt continua:

É significativo que os protecionistas usem habitualmente a linguagem da guerra. Eles falam em ‘repelir uma invasão’ de produtos estrangeiros. E os meios que eles sugerem no campo fiscal são como os do campo de batalha.

As barreiras tarifárias colocadas para repelir essa invasão são como armadilhas para tanques, trincheiras e emaranhados de arame farpado criados para repelir ou retardar a tentativa de invasão por um exército estrangeiro.

E assim como o exército estrangeiro é compelido a empregar meios mais caros para superar esses obstáculos — tanques maiores, detectores de minas, corpo de engenheiros para cortar fios, correntes de vau e construir pontes — meios de transporte mais caros e eficientes devem ser desenvolvidos para superar as tarifas obstáculos.

Na prática, o problema com as barreiras comerciais é que elas são difíceis de contornar. Com o Ever Given preso no Suez, por exemplo, os navios tinham que contornar a ponta sul da África, tornando suas viagens muito mais longas e caras.

Mas se nosso objetivo é facilitar o movimento rápido, erguer barreiras é bastante contraproducente. Como escreve Hazlitt:

Por um lado, tentamos reduzir o custo do transporte entre a Inglaterra e a América, ou entre o Canadá e os Estados Unidos, desenvolvendo navios mais rápidos e eficientes, melhores estradas e pontes, melhores locomotivas e caminhões a motor.

Por outro lado, compensamos esse investimento em transporte eficiente com uma tarifa que torna comercialmente ainda mais difícil o transporte de mercadorias do que antes.

Barateamos $1 para enviar os suéteres e aumentamos a tarifa em $2 para que os suéteres sejam enviados. Ao reduzir o frete que pode ser transportado com lucro, reduzimos o valor do investimento na eficiência do transporte.

A questão é que as barreiras comerciais sempre acabam prejudicando os consumidores, sejam eles físicos ou legislativos. Mas, felizmente, agora que vimos como uma barreira física pode ser danosa, podemos voltar nossa atenção à remoção das outras barreiras que estão o a obstruindo o crescimento da economia global.

E, na medida do possível, torná-las tão visíveis quanto um navio de carga.

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Patrick Carroll

Por:

Patrick Carroll é Engenheiro Químico pela Universidade de Waterloo e escreve para a Foundation for Economic Education.

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