O conceito de custo de oportunidade

Um dos desafios de ser economista é explicar o que um economista faz. As pessoas entendem que uma das coisas que um professor de economia faz é ensinar economia. Mas o que é economia exatamente? A maioria presume que tenha algo a ver com investimentos e gestão financeira.

Certa vez, quando contei a minha vizinha de assento em um vôo que eu era economista, ela disse: “que pena, meu marido adora bolsa de valores”. Não disse a ela que, além das vantagens de investir em fundos indexados, não sei quase nada sobre o mercado de ações.

Minha vizinha de assento pode ter se beneficiado com a leitura de Alfred Marshall, que chamou a economia de “o estudo da humanidade nos negócios comuns da vida”. Este foi o empreendimento de Marshall, Adam Smith, Friedrich Hayek e Milton Friedman: eles tentaram entender o que as pessoas fazem e as implicações de seu comportamento para a sociedade em geral.

Mas minha definição favorita de economia é uma variante da de Marshall. Vem de uma aluna que ouviu de outro professor: “economia é o estudo de como tirar o máximo da vida”. Gosto disso porque atinge o verdadeiro cerne da economia — as escolhas que fazemos, visto que não podemos ter tudo o que queremos.

A economia é o estudo de necessidades e meios finitos infinitos, o estudo de escolhas restritas. Isso é verdade para indivíduos e governos, famílias e nações. Thomas Sowell disse da melhor maneira: “não existem soluções, apenas trade-offs”.

Para tirar o máximo da vida, para pensar como um economista, você tem que saber do que está desistindo para conseguir outra coisa.

O custo de oportunidade é o que você precisa abrir mão para conseguir algo

O que poderia ser mais simples? Se você quer algo, você tem que desistir de algo. Vamos olhar um pouco mais de perto.

Milton Friedman costumava dizer que a economia é simples. Tudo que você precisa lembrar é que a demanda diminui e que nada é grátis, tudo tem um custo.

Segue o proverbial almoço grátis que Friedman gostava de apontar que não existia. Suponha que eu convide você para almoçar e é por minha conta — eu prometo e mantenho a promessa de pagar. Grátis, certo? Não.

Economista: Não há custo monetário hoje. Mas há uma expectativa de que você retribua o favor e me oferece um futuro almoço.

Você (que acredita no almoço grátis): Mas você não percebe que não sou uma pessoa legal. Não pretendo retribuir e vou manter essa promessa para mim mesmo. O almoço de hoje é gratuito.

Economista: Não. Mesmo que você não planeje retribuir, a culpa de ser um aproveitador é um custo.

Você: Você não percebe como eu não sou uma pessoa boa. Eu não tenho consciência. Então, eu ganho um almoço grátis.

Economista: Infelizmente não. Você tem que me ouvir falar enquanto estamos comendo.

Você: Eu não estarei ouvindo. Vou sonhar acordado com as próximas férias. Vou fingir que estou prestando atenção.

Economista: Ainda não está livre. O custo de almoçar comigo, mesmo quando eu pago, mesmo quando você não planeja retribuir e mesmo quando eu falo tudo que você ignora, é o prazer que você teria recebido fazendo outra coisa. Tudo o que você desistiu para almoçar comigo. Não apenas o dinheiro ou o tempo. Mas o valor ou o prazer que você teria recebido fazendo outra coisa.

Tudo tem um custo de oportunidade

Portanto, um dos segredos para pensar como um economista é sempre lembrar que tudo tem um custo. Esse pode ser um dos motivos pelos quais os economistas têm menos amigos do que teriam.

Às vezes, as pessoas ficam muito felizes com a visão ingênua de que algo é gratuito. Gostamos da ideia de uma pechincha. Não queremos ouvir sobre os custos ocultos ou não óbvios. Pensar em oportunidades perdidas, nas escolhas que não fizemos, pode levar ao arrependimento.

Escolher esta faculdade significa que você não pode ir para aquela. Casar-se com essa pessoa significa não se casar com aquela. Escolher este deserto (geralmente) significa perder aquele.

Mas se você quiser tirar o máximo proveito da vida, deve levar em consideração o custo de oportunidade, as alternativas perdidas. Melhor fazer boas escolhas e aprender a viver com elas do que fazer escolhas erradas em uma ignorância abençoada que leva à ruína.

Aqui estão algumas aplicações de como compreender que os custos de oportunidade o ajudam a obter o máximo da vida.

O custo real da faculdade

Qual é o custo da faculdade? A parte óbvia do custo da faculdade é a mensalidade. Não é alojamento e alimentação porque isso seria incorrido de qualquer maneira. Mas o custo de oportunidade inclui os salários perdidos dos empregos que você poderia ter tido se não tivesse feito faculdade.

Esta é uma das razões pelas quais vamos para a faculdade quando somos jovens, sem nenhuma experiência no local de trabalho — nossos salários são relativamente baixos, então os ganhos perdidos de ir para a faculdade são menores.

O retorno de seus investimentos

Os economistas sabem alguma coisa sobre o mercado de ações. Se você me disser que tem um ótimo histórico de investimentos, eu quero saber: comparado a quê?

Um administrador de fundos mútuos que ganhou 12% no ano passado para seus investidores parece ter tido um ano excepcional. Mas os fundos mútuos indexados ao S&P 500 ganhavam mais de 15%.

Se ambos os fundos tivessem um nível de risco semelhante, esse administrador de fundos mútuos teria um retorno negativo de 3%. Da mesma forma, manter seus ativos na forma de dinheiro significa abrir mão da oportunidade de investi-los. O custo de oportunidade do dinheiro é o retorno que você pode obter ao investi-lo.

Casa própria e melhorias na casa

Os corretores imobiliários gostam de dizer que uma casa é um ótimo investimento. Sua casa está valorizando e você pode morar nela. Às vezes, ambos são afirmações verdadeiras.

Mas a valorização da casa não é suficiente para torná-la um bom investimento (ou uma razão para comprar uma casa particularmente grande com o argumento de que, se o investimento vai se valorizar, é melhor ter uma participação maior).

Proprietários de casas gostam de saborear o quanto eles venderam sua casa acima do que pagaram por ela. Ao medir o retorno, eles raramente subtraem os custos monetários diretos — os reparos, os impostos e as taxas e comissões de corretores imobiliários e agências governamentais.

Mas eu nunca conheci o orgulhoso vendedor de imóveis de Boston, Washington ou L.A. que calcula as oportunidades de investimento perdidas a partir do pagamento da entrada e do pagamento da hipoteca ao longo da vida da casa.

Da mesma forma, os corretores imobiliários (e empreiteiros) gostam de lhe dizer que refazer sua cozinha é uma boa ideia porque você receberá o dinheiro de volta na forma de um preço mais alto quando vender sua casa. Então a cozinha é grátis! E enquanto isso, você pode desfrutar dos prazeres da cozinha.

Essa lógica é boa, desde que você obtenha prazer suficiente da cozinha para compensar o custo de oportunidade de amarrar seu dinheiro em armários e granito e desistir do retorno que você poderia ter ganho fazendo outra coisa com o dinheiro.

Custos irrecuperáveis ​​são irrecuperáveis, custos históricos são história

O custo de oportunidade é um conceito voltado para o futuro. Se meu carro quebra e eu conserto, e ele quebra novamente, a decisão de consertar uma segunda vez é independente dos custos do primeiro conserto. É irracional pensar que tenho que consertar porque já coloquei muito dinheiro no carro – se não consertar, vou perder todo o dinheiro que já investi. Já perdi o dinheiro no primeiro reparo. Agora, devo apenas perguntar se o segundo conjunto de reparos vale a pena.

Uma variação do argumento do “custo irrelevante” é a irrelevância dos custos históricos. O que o vendedor pagou por uma casa há vinte anos tem pouco efeito no preço de mercado hoje. Reclamar que o vendedor está cobrando um preço exorbitante em comparação ao que o vendedor pagou originalmente, apenas garante que você terá dificuldade em encontrar alguém para lhe vender uma casa que atenda aos seus padrões de preço justo.

Por outro lado, explicar a um potencial comprador em um mercado imobiliário que entrou em colapso, que seu preço é alto porque, afinal, você pagou muito por ele uma vez e é justo que receba seu dinheiro de volta com um retorno justo, é improvável que seja uma estratégia de sucesso para vender sua casa. Os preços de mercado ignoram a história.

Os custos de substituição são mais relevantes do que os custos históricos. Se um amigo lhe der um Van Gogh como presente de casamento e, alguns anos depois, um convidado bêbado enfiar uma faca nele depois de perder o equilíbrio, seu convidado não diria para você dar de ombros porque, afinal, era um presente, você não pagou nada por ele.

Autossuficiência vs. dependência dos outros

Talvez, a aplicação mais importante do custo de oportunidade seja a decisão de fazer as coisas por conta própria em vez de contratar alguém. Fazer você mesmo costuma ser mais barato e pode ser divertido.

Mas o custo de fazer isso sozinho é o valor das outras coisas que você poderia ter feito com seu tempo. Essas outras coisas podem incluir um emprego de meio período ou consultoria, o que significa que você abre mão do dinheiro.

Portanto, fazer você mesmo pode ser caro no sentido monetário. Mas os custos não monetários podem diminuir os custos monetários.

O tempo gasto pintando sua casa sozinho, por exemplo, é o tempo que você não pôde gastar lendo para seus filhos, estar com seu cônjuge ou ser voluntário na sopa dos pobres local.

Em última análise, qualquer coisa próxima da autossuficiência genuína é o caminho para a pobreza. Um ávido faz-você-mesmo pode mudar seu próprio óleo, assar seu próprio pão e construir uma estante de livros em sua oficina no porão.

Mas ela não forjará seu próprio aço e não fabricará seu próprio carro. Ela não vai plantar seu próprio trigo ou moer sua própria farinha. Ela não vai cortar uma árvore e aplainar a madeira para aquela estante. E mesmo se ela o fizesse, ela comprará a serra. Ela não vai fazer isso sozinha.

Especialização do trabalho

Ao nos especializarmos em um conjunto muito pequeno de habilidades, vendendo essas habilidades no mercado e contando com as habilidades de outros indivíduos especializados, criamos muito do que chamamos de especialização. Nós nos especializamos porque os custos da autossuficiência são muito altos.

Mas de todas as restrições que enfrentamos, a restrição de 24 horas por dia e uma vida útil finita são aquelas das quais não podemos escapar. Tirar o máximo proveito da vida significa usar esse tempo precioso com sabedoria. Usar esse tempo com sabedoria significa usar e compreender o custo de oportunidade.

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Russell Roberts

Por:

Professor de Economia na George Mason University.

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